Инвестиции в биотех: выбрать CRISPR или RNAi?

На прошлой неделей главной новостью отрасли биотеха была неудача компании Alnylam Pharmaceuticals (ALNY, NASDAQ) с испытанием лекарств на основе технологии редактирования генов RNAi. Исследования в области RNAi были отмечены Нобелевской премией в 2006 г. и на RNAi возлагают большие надежды такие крупные компании, как Monsanto Company (MON, NYSE). Сохраняет ли эта технология потенциал после неудачи Alnylam?

Испытания RNAi-лекарств, созданных в Alnylam, признаны неудачными в III фазе клинических исследований из-за «дисбаланса» в летальности по сравнению с группой пациентов, принимавших плацебо. Это заставило инвесторов сомневаться в перспективности RNAi и другие разработчики также пережили падение акций.


РНК-интерференция подавляет выбранный участок ДНК с помощью молекулы РНК

RNAi (РНК-интерференция) — это способ подавления экспрессии («работоспособности») генов. В отличие от другого известного инструмента, CRISPR, с помощью RNAi нельзя полностью выключить ген. Но зато разные виды терапии на основе RNAi потенциально способны подавлять выработку белков и лечить болезни, например, подавить развитие вируса герпеса. Также, с помощью RNAi некоторые компании создают сельхозкультуры с особыми свойствами. В частности, Monsanto улучшила соевые бобы, а компания Intrexon Corporation (XON, NYSE) создала яблоки, не темнеющие на воздухе. Также, существуют RNAi-модифицированные сорта семян гипоалергенного арахиса, табака без никотина, кофе без кофеина. Коммерческий потенциал у таких разработок очень большой, например, сегодня «безкофеиновый» кофе получают с помощью обработки растворителями. Это сложный технологический процесс, после которого в зернах кофе все равно остается значительная часть кофеина, плюс компоненты растворителя, которые невозможно удалить полностью.

К сожалению, у RNAi есть серьезный недостаток: вводимая в организм молекула РНК может подавить экспрессию не только целевых генов, но и нескольких похожих. Таким образом, RNAi может подавить не только «вредные» гены, но и жизненно важные, что приведет к нарушению жизнедеятельности. Решить эту проблему очень сложно из-за самого принципа работы РНК. Требуются мощные вычислительные системы и трудоемкие эксперименты, и все равно в итоге существует вероятность, что у конкретного пациента молекула РНК будет подавлять нецелевые гены. В сельском хозяйстве это может привести к появлению культур с незапланированными свойствами.

С этой точки зрения инструмент CRISPR намного надежнее, поскольку он является высокоточным и удаляет лишь строго определенные гены. В медицине CRISPR используют компании Editas Medicine Inc. (EDIT, NASDAQ) и Intellia Therapeutics Inc. (NTLA, NASDAQ), а в сельском хозяйстве — Monsanto. Несмотря на патентные разбирательства, инструмент безусловно перспективен и является менее рискованной инвестицией, нежели RNAi.

В то же время, Monsanto и Intrexon вряд ли откажутся от RNAi, потому что технология позволяет подавлять гены, а CRISPR — лишь отключать их полностью. Почему это важно? Дело в том, что не всегда нужно полностью удалять какой-то признак. Так, иногда необходимо понизить или повысить содержание определенного вещества, например, уменьшить горечь продукта или увеличить выработку естественного токсина, защищающего растение от вредителей.

Таким образом, сельскохозяйственные исследования с применением RNAi продолжатся, поскольку они проходят в контролируемой среде и в худшем случае могут закончиться всего лишь созданием не годного сорта яблок. Однако следует ожидать снижения интереса к инвестициям в медицинское применение RNAi, так как в среднесрочной перспективе вряд ли удастся достичь высокой надежности данной технологии.

Проще говоря, в случае инвестиций в сельскохозяйственный биотех, RNAi и CRISPR являются равнозначно перспективными, а в случае инвестиций в лечение людей, лучше предпочесть CRISPR.